¿Por qué es importante una buena salud bucal?

La mayoría de nosotros somos conscientes de que una higiene dental deficiente puede provocar caries, enfermedades de las encías y mal aliento, pero no cepillarse los dientes también puede tener consecuencias para enfermedades más graves.

salud bucal

En este artículo, para que coincida con el Mes Nacional de la Higiene Dental, observamos debajo de la placa para investigar qué otras condiciones de salud -quizás inesperadas- se ven afectadas por una salud dental deficiente.

Enfermedad de Alzheimer

En 2010, investigadores de la Universidad de Nueva York (NYU) concluyeron que existe una relación entre la inflamación de las encías y la enfermedad de Alzheimer, después de revisar 20 años de datos sobre la asociación.

Sin embargo, el número de participantes en el estudio de la NYU fue bastante pequeño. Los investigadores analizaron datos de 152 sujetos inscritos en el Glostrop Aging Study, un estudio que analizó la salud psicológica, médica y oral de hombres y mujeres daneses. El estudio abarcó un período de 20 años y finalizó en 1984, cuando todos los sujetos tenían más de 70 años.

Al comparar la función cognitiva a los 50 y 70 años, el equipo de la NYU encontró que la enfermedad de las encías a los 70 años estaba fuertemente asociada con puntuaciones bajas de la función cognitiva.

Los participantes del estudio eran nueve veces más propensos a tener una puntuación en el rango inferior de la prueba cognitiva – la “prueba del símbolo del dígito” (DST, por sus siglas en inglés) – si tenían inflamación de las encías.

Aunque este estudio tomó en cuenta factores potencialmente confusos como la obesidad, el fumar cigarrillos y la pérdida de dientes no relacionados con la inflamación de las encías, todavía había una fuerte asociación entre la baja puntuación DST y la inflamación de las encías.

En 2013, investigadores con sede en el Reino Unido de la Universidad de Lancashire Central (UCLan) se basaron en los hallazgos de este estudio, comparando muestras cerebrales de 10 pacientes vivos con Alzheimer con 10 muestras cerebrales de personas que no tenían la enfermedad.

Los análisis mostraron que una bacteria – Porphyromonas gingivalis – estaba presente en las muestras de cerebro de la enfermedad de Alzheimer, pero no en las muestras de los cerebros de las personas que no tenían Alzheimer. Lo que fue interesante fue que la P. gingivalis se asocia generalmente con la enfermedad crónica de las encías.

El equipo dio seguimiento a esta investigación en 2014 con un nuevo estudio con ratones, cuyos resultados fueron publicados en el Journal of Alzheimer’s Disease. Medical News Today habló con el coautor, el Dr. Sim K. Singhrao, sobre los hallazgos.

El Dr. Singhrao dice que hay suficiente evidencia científica para demostrar que dos de las tres bacterias causantes de la enfermedad de las encías son capaces de moverse (o “móviles”) y se han encontrado consistentemente en el tejido cerebral.

“Estas bacterias móviles pueden salir de la boca y entrar en el cerebro por dos vías principales”, explica. “Pueden usar su capacidad de movimiento para entrar directamente en el cerebro. Uno de los caminos que se toman es arrastrarse por los nervios que conectan el cerebro y las raíces de los dientes. El otro camino es la entrada indirecta en el cerebro a través del sistema de circulación sanguínea”.

En un paciente que tiene encías sangrantes, dice el Dr. Singharo, las bacterias que causan la enfermedad de las encías entran en el torrente sanguíneo cada vez que se limpian la boca e incluso cuando comen alimentos.

Él continúa:

P. gingivalis es particularmente interesante ya que ha encontrado formas de hacer que los glóbulos rojos se eleven cuando están en el torrente sanguíneo y en lugar de “bajarse del autobús de los glóbulos rojos” en el bazo, eligen bajarse en el cerebro en un área donde no hay puntos de control inmunológico. Desde allí, se propagan al cerebro a su voluntad. Además, en individuos mayores, los vasos sanguíneos tienden a agrandarse y a gotear”.

“El trabajo publicado confirmó que P. gingivalis colocada en la boca de los ratones encuentra su camino al cerebro una vez que la enfermedad de las encías se establece primero”, concluye el Dr. Singhrao. “Además, nuestra hipótesis se ve reforzada por los recientes resultados que demuestran que las sustancias químicas liberadas por el sistema inmunológico del cerebro en respuesta a P. gingivalis que llegan al cerebro dañan’inadvertidamente’ a las neuronas funcionales en el área del cerebro relacionada con la memoria”.

Cáncer de páncreas

Un equipo de investigación de la Escuela de Salud Pública de la Universidad de Harvard en Boston, MA, fue el primero en reportar evidencia sólida sobre una relación entre la enfermedad de las encías y el cáncer de páncreas, en el 2007.

El tipo de inflamación de las encías asociada con el cáncer de páncreas en el estudio fue la periodontitis, que afecta el tejido que sostiene los dientes y puede causar pérdida de hueso alrededor de la base de los dientes.

El otro tipo principal de enfermedad de las encías, la gingivitis, en la que el tejido alrededor de los dientes se inflama, no se relacionó con un mayor riesgo de cáncer. Sin embargo, la gingivitis puede conducir a la periodontitis si es persistente. La gingivitis ocurre cuando las bacterias en la placa alrededor de la base de los dientes se acumulan debido a una mala higiene dental.

Al examinar los datos sobre la enfermedad de las encías del Estudio de Seguimiento de Profesionales de la Salud, que involucró a una cohorte de más de 51,000 hombres y comenzó a recolectar datos en 1986, los investigadores de Harvard encontraron que los hombres con antecedentes de enfermedad de las encías tenían un riesgo 64% mayor de cáncer de páncreas en comparación con los hombres que nunca habían tenido enfermedad de las encías.

El mayor riesgo de cáncer de páncreas entre este grupo fue en los hombres con pérdida reciente de dientes. Sin embargo, el estudio no pudo encontrar vínculos entre otros tipos de problemas de salud oral, como la caries dental, y el cáncer de páncreas.

Los investigadores sugieren que podría haber una relación entre los altos niveles de compuestos cancerígenos que se encuentran en la boca de las personas con enfermedad de las encías y el riesgo de cáncer de páncreas. Ellos argumentan que estos compuestos – llamados nitrosaminas – pueden reaccionar a los químicos digestivos en el intestino de una manera que crea un ambiente favorable para el desarrollo del cáncer pancreático.

Sin embargo, un estudio de seguimiento del equipo en 2012 no pudo probar si las bacterias de la periodontitis son la causa o el resultado del cáncer de páncreas; el estudio sólo pudo probar que las dos estaban relacionadas.

“Este no es un factor de riesgo establecido”, admitió el autor Dominique Michaud. “Pero me siento más seguro de que algo está pasando. Es algo que necesitamos entender mejor”.

Enfermedad del corazón

Tal vez más bien establecido es la asociación entre la higiene dental y la enfermedad cardíaca.

En 2008, el MNT informó sobre investigaciones de equipos conjuntos de la Universidad de Bristol en el Reino Unido y el Royal College of Surgeons en Dublín, Irlanda, que encontraron que las personas con encías sangrantes debido a una higiene dental deficiente podrían estar aumentando su riesgo de enfermedad cardiaca.

Los investigadores encontraron que el riesgo de enfermedad cardiaca aumentaba porque, en las personas que tienen encías sangrantes, las bacterias de la boca pueden entrar al torrente sanguíneo y adherirse a las plaquetas, que luego pueden formar coágulos sanguíneos, lo que interrumpe el flujo de sangre al corazón y desencadena un ataque cardiaco.

“La boca es probablemente el lugar más sucio del cuerpo humano”, dijo el Dr. Steve Kerrigan del Colegio Real de Cirujanos, explicando que hay hasta 700 tipos diferentes de bacterias que coexisten en nuestras bocas.

El Prof. Howard Jenkinson, de la Universidad de Bristol, añadió:

Las enfermedades cardiovasculares son actualmente la mayor causa de muerte en el mundo occidental. Las bacterias orales como Streptococcus gordonii y Streptococcus sanguinis son agentes infecciosos comunes, y ahora reconocemos que las infecciones bacterianas son un factor de riesgo independiente para las enfermedades cardíacas.

Los investigadores de la Universidad de Bristol investigaron cómo interactúan las bacterias con las plaquetas imitando la presión dentro de los vasos sanguíneos y el corazón. El equipo del Prof. Jenkinson encontró que las bacterias usan las plaquetas como un mecanismo de defensa.

Al aglutinar las plaquetas, las bacterias son capaces de rodearse completamente. Esta armadura de plaquetas protege a las bacterias del ataque de las células inmunitarias y las hace menos detectables a los antibióticos.

Aunque algunas de las asociaciones que hemos analizado en este artículo todavía están bajo investigación, una buena higiene dental sigue siendo importante para reducir el riesgo de una variedad de condiciones.

La Asociación Americana de Higienistas Dentales (ADHA) recomienda que nos cepillemos los dientes durante 2 minutos, dos veces al día. Las pautas de ADHA también enfatizan la importancia de usar hilo dental diariamente y enjuagarse con enjuague bucal. Puede leer las recomendaciones completas en el sitio web de ADHA.

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